Сьогодні ми подумки повернемося в ті дні, коли персональні комп’ютери тільки зароджувалися. До них ще не було вироблено серйозного ставлення. Що там говорити, побутувала стійка думка, що великі ЕОМ («мейнфрейми») це назавжди, а «персоналкам» так і належить залишитися забавними іграшками, яким немає місця в серйозних обчисленнях. О, як помилялися прихильники цієї точки зору! Бачили б вони тоді смартфон, міццю багаторазово перевершує комп’ютери тієї епохи. Але повернемося до сюжету нашого сьогоднішнього історичного оповідання. Під кінець літа, у серпні далекого 1975, з’явився комп’ютер IMSAI 8080.

За весь час було випущено всього 20 тисяч таких машин. У зібраному стані він коштував 931 долар США, а у вигляді набору запчастин, з яких умільцям надавалося самостійно зібрати комп’ютер його ціна була значно нижчою, всього 599 доларів США.

Процесором йому служив Intel 8080A з «грандіозної» тактовою частотою в 2 мегагерца. Саме два і саме мегагерца, а якихось там гігагерцах тоді могли міркувати тільки фантасти, але навіть вони вкрай рідко зверталися до цієї теми, приділяючи більше уваги космосу і підкорення людством просторів Всесвіту.

Максимально можлива оперативна пам’ять IMSAI 8080 досягала 64 кілобайт. Але! Справжнє диво на ті часи. На передній панелі комп’ютера красувався рідкокристалічний екранчик. Управління здійснювалося за допомогою розташованих все на тій же передній панелі перемикачів. До народження на світ першого лептопа з повноцінною клавіатурою залишалося ще дев’ять років. В якості операційної системи в IMSAI 8080 використовувався інтерпретатор мови програмування BASIC, що типово для комп’ютерів того часу. Втім, підтримувалася також операційна система CP / M, створена Гері Кілдаллом (Gary Kildall) двома роками раніше, тобто в 1973 році.

Носіями даних могли виступати або магнітофонні касети, або привод для магнітних дискет, так званий флоппі-дисків. Треба сказати, що ця технологія зберігання інформації виявилася однією з найстійкіших. Ще кілька років тому дискетки активно використовувалися і лише недавно поступилися місцем флешкам.

Створений компанією IMS Associates, розташованої в каліфорнійському місті Сан-Леандро (San Leandro), IMSAI 8080 примітний уже тим, що був одним з перших в історії нашої цивілізації персональним комп’ютером споживчого класу.

Тут слід зробити деякий пояснення. IMSAI 8080 не був першим комп’ютером такого роду. Але більшість його попередників поставляється у вигляді комплекту для самостійної збірки, в той час, як IMSAI 8080 можна було купити (хоча і значно переплативши) вже повністю готовим, так би мовити, до вживання. Зрозуміло, і тоді (як, втім, і зараз) люди, які вміють своїми руками зібрати складний електронний пристрій, що не становили більшості споживачів. Втім, любителі могли заощадити кілька сотень доларів і придбати IMSAI 8080 в традиційній для свого часу формі, тобто у вигляді своєрідного «конструктора».

У цьому випадку їм довелося б витратити кілька днів на складання і тестування. Але ж багатьом такі заняття доставляли задоволення. Треба сказати, що в ті часи багато людей захоплювалися електронікою. Зараз інтерес до цього захоплюючого заняття дещо знизився. Справа в тому, що сьогодні на ринку величезна безліч електронних пристроїв, які продаються вже в готовому вигляді і багато з них навіть за цілком помірною ціною. У середині сімдесятих було дещо інакше і навички майстра на всі руки цінувалися і були приводом для підвищення самооцінки.

Фахівці з історії технологій вважають IMSAI найкрасивішим з перших мікрокомп’ютерів. Тут складно заперечити або погодитися. Естетичні уподобання були і залишаються справою смаку.

У базовій конфігурації IMSAI 8080 володів тільки центральним процесором. Програміст міг вводити команди за допомогою розташованих на передній панелі перемикачів-світчів, а результати бачити на рідкокристалічному дисплейчик, розташованому на тій же самій панелі. Ні клавіатура, ні додатковий дисплей були не потрібні взагалі.

Але програмувати таким чином було занадто повільно і втомлює. Будь допущена помилка вела до того, що весь введення програми доводилося починати заново, її було просто ніде виправити. Тільки справжні цінителі непростих шляхів, романтики програмування, могли по повній програмі насолоджуватися таким трудомістким, але захоплюючим (на їх погляд) процесом.

Як і всі ранні системи на базі S-100, IMSAI 8080 був просто великим металевим ящиком з шнуром харчування і численними слотами для карт розширення. Але у стародавньої системної шини S-100 було прекрасне якість. Вона не накладала обмежень на кількість підключаються периферійних пристроїв. Тому не було ніяких проблем з тим, щоб підключити повноцінну клавіатуру, нормальний (згідно з уявленнями свого часу про норму) монітор і накопичувач даних, а також інші види додаткових пристроїв. Таким чином, користувач отримував в своє розпорядження повноцінний персональний комп’ютер.

Деякі вважали IMSAI першим в історії клоном інших комп’ютерних систем і називали в якості його прототипу MITS Altair 8800, схожий комп’ютер, що з’явився кількома місяцями раніше. IMSAI навіть підтримував такі ж карти, як і Altair. Причиною тому була спільна для обох машин системна шина S-100. Фахівці в галузі історії інформаційних технологій відзначають, що IMSAI ні єдиним комп’ютером, системна схема якого уподібнювалась MITS S-100, але він був першим, швидше за все був першим, якщо в істориків чи не знайдеться інших даних.

На жаль, IMSAI 8080 було важко запрограмувати таким чином, щоб він відповідав тим завданням, які покладають на комп’ютери широкі маси користувачів. Для нього було створено дуже мало програмного забезпечення. Відзначимо, що навіть зараз великий вибір додатків вважається чи не основною перевагою тієї або іншої платформи.

Минув рік, за ним другий і з’явилися більш дружні пересічному користувачеві комп’ютери і компанія IMS Associates в 1979 році збанкрутувала.

Все це було на зорі епохи персональних комп’ютерів. Треба сказати, що у вересні 1975 журнал BYTE писав:

Комп’ютери: грандіозні іграшки в світі!

З того часу минуло не так багато років, але вже зараз ніхто не сумнівається в тому, що комп’ютери — не іграшки. Вірніше, далеко не тільки іграшки. Вони допомагають людині в роботі, вони розважають його і постачають інформацією, дають можливість спілкуватися. Все це пишність було б немислимо без тих перших кроків, які робилися в середині сімдесятих років минулого, двадцятого, століття, який назавжди увійде в історію людства як століття, славного численними технічними винаходами і відкриттями.

Літопис науково-технічного прогресу пишеться сьогодні, як і вчора, і основну увагу ми приділяємо новинкам. І це вірно: людині властиво виявляти цікавість насамперед до дня сьогоднішнього. Але дуже важливою часом озиратися назад, хоча б для того, що зрозуміти, який гігантський шлях пройшла індустрія всього за якісь три десятка років з невеликим.