Ігри. Саме заради них багато купували і купують комп’ютери. Багатьом від комп’ютера нічого, крім ігор, і не потрібно. В кінці 1970-х з цим було складно. Вірніше, відеоігри вже вийшли зі своєї колиски, але вони ще явно не дотягували до того якості зображення і багатогранності сюжету, яке зробило б їх привабливими для широких кіл користувачів. Ігри були побічної можливістю комп’ютера. Але все змінилося з того моменту, коли компанія Umtech представила перший у своєму роді сімейний комп’ютер VideoBrain. Мабуть, саме з цього моменту можна вважати, що комп’ютери пішли в широкі маси.

Високі технології — в сім’ю!

Не будемо сперечатися про те, чим же був VideoBrain: домашнім комп’ютером або ігровою приставкою. Можна дотримуватися і того й іншої думки. І навіть третього, якщо воно знайдеться. VideoBrain з’явився задовго до того, коли маркетологи вже вирішили, що і як має називатися і навчили користувачів правильного вживання слів. Поговоримо краще про його технічні характеристики.

Отже, перед нами сімейний комп’ютер VideoBrain Family Computer модель 101. Він був представлений в грудні 1977 року, а з’явився у продажу в березні 1978 року. Ще одна велика тема для дискусій: чи вважати його моделлю 1977 чи все ж 1978 року. У будь-якому разі його процесор Fairchild F8 не міг похвалитися непомірною могутністю і працював з тактовою частотою всього 1,79 мегагерца. Примітний він був не своєю продуктивністю, а неймовірно малим розміром. Оперативна пам’ять (ОЗУ, RAM) становила всього 1 кілобайт.

Його відеосистема підтримувала 16 кольорів. Дисплей в комплекті не поставлявся. Трансляція здійснювалася на екран телевізора (RF 3 або 4). Дозвіл: 400 х 160 пікселів або 1000 текстових символів. Були передбачені порти для джойстика і розширень. У ролі накопичувача виступав зовнішній касетний магнітофон (без нього можна було і обійтися). Операційна система (опціонально): APL / S. Перший ігровий комп’ютер коштував 499 доларів 95 центів США.

Комп’ютери того часу найчастіше представляли собою величезні «шафи». Umtech вдалося втілити у своєму VideoBrain мрію: створити функціональний споживчий комп’ютер розміром менше друкарської машинки і ціною нижче 500 доларів (хай і зовсім незначно). Не виключено, що це був перший в історії нашої планети комп’ютер, який можна віднести до категорії «побутової техніки». Тобто орієнтований на звичайних користувачів, які не планують нічого паяти, тестувати і налаштовувати, а просто хочуть розважитися відеоіграшки.

З нігтик? Ще менше!

Його мікропроцесор прославився тим, що на єдиній пластині кремнію, розміром з половину людського нігтя, було зібрано 10 тисяч транзисторів. Він виконував півмільйона інструкцій в секунду. На відміну від людини, він при цьому не помилявся.

Ще кілька років тому про технології, що дозволяє виготовити такий малий процесор з настільки значною продуктивністю не доводилося навіть і мріяти. І все ж це не була ігрова консоль. У коло його завдань входило в тому числі і ведення домашньої бухгалтерії і запуск навчальних програм для дітей. Маленький затишний сімейний комп’ютер.

Його називали «першим домашнім комп’ютером для початківців». VideoBrain став першим комп’ютером, в якому для завантаження програм використовувалися картриджі постійної пам’яті (ПЗУ, ROM). Ці картриджі ріднять його з ігровими приставками. Касетний магнітофон був не потрібен. У VideoBrain не було передбачено жодних знімних частин. Досить було вставити картридж у спеціальний слот і програма завантажувалася в пам’ять комп’ютера.

До речі, саме інженер Fairchild Джеррі Лоусон (Jerry Lawson) є винахідником перших картриджів постійної пам’яті. Вони були розроблені Джеррі Лоусоном для Fairchild Channel F, домашньої відеоігрової приставки.

Навчання, ігри та фінанси

Повернемося до VideBrain Family Computer. Відомо не дуже багато картриджів для нього, дійшли до наших днів навіть знімки екрану (або попросту скріншоти) деяких з цих чудових програм:

Ігри:

  • EN01 — Gladiator
  • EN02 — Pinball
  • EN03 — Tennis
  • EN04 — Checkers
  • EN05 — Blackjack
  • EN06 — Vice Versa

Навчальні програми:

  • ED01 — Music Teacher 1 (Учитель музики 1)
  • ED02 — Math Tutor 1 (Викладач математики 1)
  • ED03 — Wordwise 1
  • ED04 — Wordwise 2
  • ED05 — VideoArtist (відеохудожник)
  • ED06 — Lemonade Stand: A Business Simulation. Бізнес-симулятор

Облік фінансів та програмування:

  • APL / S — The Computational Language (Комп’ютерний мову)
  • VB-81 — Financier
  • VB-1000 — Money Minder

Супровідні:

  • CM01 — Timeshare
  • ST01 — Demonstration

На відміну від більшості комп’ютерів та ігрових приставок, VideoBrain включався майже автоматично. Достатньо було вставити в слот картридж, закрити дверцята і натиснути «MASTER CONTROL». На запуск картриджа вимагалося дві секунди. Комп’ютер не потрібно було і вимикати, а це означає, що його годинник і будильник не втрачали своїх значень.

Недружня клавіатура і чіткий джойстик

А ось клавіатуру інакше, ніж недружньої користувачеві і не назвеш. У своїй гонитві за мінімалізмом конструктори зайшли занадто далеко. Вона налічувала всього 36 клавіш і при цьому настільки близько один до одного, що вводити команди і, тим більше текст, було не дуже зручно.

Кнопка «MASTER CONTROL» повертала виконувану в даний момент програму в її початкове положення, тобто її натискання відповідало перезавантаженні програми.

Якщо клавіатуру хвалити нема за що, то Самокалібрующійся джойстик заслуговує тільки добрих слів: він працював чітко. Крім того, у VideoBrain були порти, які дозволяли підключити чотири джойстика відразу. Питання в тому, чи існували на зорі мікрокомп’ютерної епохи програми, які підтримували б більше двох джойстиків?

Що вмів VideoBrain без картриджа?

VideoBrain не був таким уже й вмілим. Відсутність вбудованої операційної системи і навіть її подоби-міражу взагалі ставить питання про його приналежність до комп’ютерного племені. Втім, дещо можна було робити навіть без картриджа. Ось таке меню пропонувалося користувачеві, який вирішив «погратися» з VideoBrain, що не вставивши картридж:

  • [Text] Вводити текст на екрані: сім рядків по 16 символів у кожному
  • [Color] На екрані з’являлася кольорова палітра, за допомогою якої можна було калібрувати колірну гамму телевізора. Цього краще було не робити, якщо користувач не розбирався в цьому
  • [Clock] Годинник без батарейки. При виключенні комп’ютера вони переставали показувати точний час
  • [Alarm] Будильник. Користувач міг налаштувати комп’ютер так, щоб він давав звукові сигнали в певний час

Можливості близькі до тих, якими сьогодні володіє навіть самий найпростіший мобільний телефон (мова не про смартфони).

Малютка розумів мову великих машин

Програмістів-аматорів могло порадувати наявність мови програмування для VideoBrain. Але радість псував той факт, що це був не бейсик, який використовувався в більшості ранніх комп’ютерів.

Вставивши картридж «Computational Language», користувач отримував можливість писати програми на «спрощеній» версії мови програмування APL / S, яка вважалася діалектом мови APL.

Ця мова програмування широко застосовувався могутньої корпорацією IBM. На відміну від Бейсика, він використовувався на мейнфреймах, тобто великих ЕОМ, починаючи з 1960-х років. Перший портативний комп’ютер корпорації IBM 5100 підтримував обидві мови: BASIC і APL.

VideoBrain Family Computer був позбавлений і ще однієї ознаки «повноцінного» комп’ютера: серійних і паралельних портів. Чотири порти для джойстиків і порт розширення для опціонального зовнішнього модуля Expander 1.

Цей модуль і був покликаний зробити сімейний комп’ютер більш гнучким і дружнім до зовнішніх пристроїв. Він містив два серійних порту RS-232, а також з’єднання для касетного магнітофона, який можна було застосовувати як накопичувач даних. Точніше буде сказати, що накопичувачем виступали касети, а магнітофон — приводом.

Невже перший сімейний комп’ютер нашої планети був настільки замкнутим, що навіть не підтримував жодного зв’язку з навколишнім світом? Це було не зовсім так! Існувало розширення Expander 2, яке містило 300-Бодня акустичний модем (тобто, швидкість досягала 300 біт в секунду). Працював він тільки з картриджем «Timeshare». Модуль розширення Expander 2 вставлявся в основний модуль Expander 1. Тобто, обзавестися модемом, не маючи Expander 1, було неможливо.

VideoBrain Family Computer швидко пройшов шлях від пристрою на самому гребені популярності і слави до залежавшегося товару, який розпродають задешево.

Від зоряної години до повного краху

10 лютого 1978 VideoBrain в руках Джейн Полі (Jane Pauley) став зіркою телепередачі Today Show. Дещо пізніше в тому ж році цей комп’ютер рекламувався в журналі Popular Science.

Минуло трохи більше року і, щоб позбутися від залежалися на складі VideoBrain, в листопаді 1979 року його продавали вже зі значною знижкою, за 164 долара США. У травні 1980 року його ціна спустилася до 80 доларів. Успіху своїм розробникам перший у світі сімейний комп’ютер не приніс і компанія збанкрутувала, а половина продукції так і залишилася на складах і її ще потрібно збувати.

VideoBrain продавалися в основному за оголошеннями в пресі, а в магазинах були майже не представлені. Винятком стали магазини Macy в Північній Каліфорнії, які протягом короткого часу торгували сімейними комп’ютерами.

У великих конструкторів

Кілька слів про конструкторів настільки чудового пристрою, який, хоча і не здобуло комерційного успіху, але проклало шлях домашнім комп’ютерам, показало, що комп’ютер не тільки для вчених і програмістів, але й для звичайних людей.

Його сконструювали Девід Чан (David Chung) і Альберт Ю (Albert Yu). До цього Девід Чан працював в Fairchild Semiconductor і створив процесор Fairchild F8, на якому базувався VideoBrain. У 1976 році він став віце-президентом по інженерній частині в корпорації Intel, якої і був створений перший комп’ютер для сімейного дозвілля.

Альберт Ю прийшов з Intel, де трудився в департаменті інтегральних мікросхем. 15 вересня 2005 представники Стенфордського університету поспілкувалися з Альертом Ю, як з одним з тих, хто творив Кремнієву історію нашої цивілізації.